| Artículos | 01 OCT 1999

Navegando en el host

Puerto de Bilbao
Francisco Sánchez.
A estas alturas del culebrón IP, escribir que la penetración de las tecnologías Internet y su versión corporativa intranet crece imparable es ya, más que un tópico, una tabarra repetida día a día en los papeles. Y para los profesionales de las tecnologías de la información, destacar la enorme presencia de los viejos conocidos AS/400 de IBM no pasa de lo obvio; no en vano, existe en todo el mundo una base instalada de medio millón de este tipo de sistemas y cada año se venden 50.000 nuevas unidades. Sin embargo, ambos lugares comunes, combinados, dan lugar a un concepto mucho más fresco, denominado "integración Web-host", donde, pese a no ser en absoluto una novedad, todavía hoy domina más la teoría que la práctica. Su futuro, eso sí, es prometedor: asegura IDC que el mercado de soluciones de integración de datos heredados y Web corporativas pasará de un volumen de negocio de 24 millones de dólares en 1997 a mil millones en el año 2001.

En el Puerto de Bilbao han tenido claro desde un primer momento las ventajas que podría aportar a su gestión diaria la integración de la Web y las tecnologías host. La adopción de este tipo de soluciones puede estar justificada por múltiples necesidades; básicamente la del Puerto de Bilbao era mejorar y actualizar la presentación de las aplicaciones residentes en su AS/400 500-2142, verdadero corazón de las tareas de producción y gestión. En esta máquina residen todas las aplicaciones de gestión, contabilidad, proveedores, facturación, almacenes, pedidos;
aplicaciones que, dada la actividad de la entidad, se encargan concretamente de actividades como gestión de atraques, control de grúas, caja... En definitiva, el AS/400 es la principal herramienta para gestionar una entidad que, en 1998, acogió 3.904 buques y 7.354 millones de toneladas de mercancías. Fuera del sistema sólo se encuentran aplicaciones como las de nóminas, registro de entradas y salidas, correspondencia o sistema de información a la dirección.

(pulse sobre la imagen para ver el gráfico a mayor tamaño)
grafUsBilba138.gif

Acceso por Navegador
Durante la pasada primavera, la entidad comenzó a dar los primeros pasos. Según José Ignacio Figueroa, jefe de Sistemas de Información del Puerto de Bilbao, "nuestra primera intención era buscar un producto que nos permitiese presentar las aplicaciones de nuestro sistema central de una forma gráfica similar a Windows." Para Figueroa, hoy día resulta paradójico que "un AS/400, que vale 25 millones, presente las aplicaciones al usuario de un modo mucho más pobre que un sistema Windows, infinitamente más barato". El siguiente paso era obligado: "pronto vimos que podíamos ir más allá, y utilizar los navegadores, prácticamente generalizados entre nuestros usuarios, para acceder al AS/400." Esta solución, además, aportaba una administración más sencilla, puesto que cualquier adición o cambio que se lleve a cabo en los sistemas clientes sólo exige "conectar con el navegador al icono instalado" para descargar todo lo necesario para acceder al sistema central.

La experiencia ha sido muy bien acogida por los usuarios, "aunque aún hay que añadir mayor personalización". La simplificación del procedimiento de acceso ha sido uno de los objetivos iniciales: la forma convencional exige conectarse a un servidor e identificarse, y, después, éste descarga la petición en el navegador y se efectúa la transacción con el AS/400. "Nosotros hemos simplificado el proceso, de modo que, al abrir sus PC, todos los usuarios conectados a la intranet ven en sus pantallas un icono que les permite arrancar la conexión.

La intranet es accesible por todos los usuarios con independencia de su localización, ya estén en las oficinas centrales del Puerto de Bilbao o en sus diversas delegaciones. Para conectarse, "mediante un desarrollo propio", el usuario ha de introducir su clave, y en función de ella, le aparece una pantalla con los servicios que puede utilizar, pantalla que actúa como "un sustituto del escritorio de Windows". Sólo a los usuarios más expertos o con necesidades específicas, se les da la opción de que utilicen el escritorio Windows convencional.

El producto seleccionado para facilitar el acceso al AS/400 desde la intranet es Esker Plus, de Esker. Se trata de una solución de conectividad basada en navegador que proporciona acceso de misión crítica al host para todas las plataformas clientes Windows. Aporta emulación de terminal multisesión, capacidades de impresión en mainframes IBM, Unix y AS/400, acceso a base de datos a través de ODBC y una API para aplicaciones y ficheros FTP y compartición de archivos NFS v2 y v3. Los usuarios sólo precisan disponer un navegador para recuperar su WebTop (configuración de acceso y privilegios de usuario), implementado como un control ActiveX en el navegador. Estos controles ActiveX pueden ser ejecutados en Navigator y en Internet Explorer.

Hacia la Extranet
Siguiendo la evolución lógica de un proyecto de estas características, el siguiente paso, "todavía por definir", será crear una extranet al servicio de los signatarios con los que trabaja el Puerto de Bilbao, sus clientes naturales. Actualmente, el departamento comercial dispone en el sitio Web de la entidad de páginas de información general (www.bilbaoport.es). Ahora, el objetivo es "instalar en el servidor alguna aplicación de gestión que permita a nuestros 50 ó 60 signatarios, las compañías que traen los buques, solicitar servicios y consultar información sobre facturas y portes, por ejemplo. Son datos que interesa conocer cuanto antes, y aquí la Web puede ser una ayuda fundamental. Para ello habrá que preparar aplicaciones en formato HTML para q

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