| Artículos | 01 MAY 2003

Metro Ethernet avanza hacia su estandarización

Marta Cabanillas.
En su batalla por la conquista de la MAN y la WAN, los aliados de la tecnología Ethernet se multiplican día a día, y mientras Metro Ethernet Forum trabaja para cubrir las carencias que todavía dificultan su plena aceptación como una opción para operadores, algunos aprovechan para ir tomando posiciones.

Tras veinticinco años, Ethernet domina los entornos de redes locales hasta el punto de que cerca del 90% de todo el tráfico de datos termina en un puerto Ethernet. Ahora, sus inherentes beneficios de simplicidad, flexibilidad y bajo coste están haciendo de esta tecnología una sólida alternativa también en las redes metropolitanas (MAN) y de área amplia (WAN), ofreciendo a las empresas una solución de extremo a extremo. En las redes corporativas, hoy todo puede ser Ethernet.
No obstante, aunque las redes metropolitanas Ethernet sobre fibra prometen proporcionar mayor velocidad, con un ancho de banda más flexible y barato que las tecnologías basadas en ATM/SDH, los profesionales TI que contemplen el despliegue de estas soluciones para interconectar LAN corporativas o soportar otro tipo de aplicaciones encuentran de momento una oferta muy limitada, sólo accesible a través de un reducido número de proveedores de servicio. Esta situación cambiará finalmente, según reconocen los analistas, pero la transición podría llevar años, dadas las grandes inversiones realizadas por los operadores dominantes en el despliegue de infraestructuras ATM y SDH, que ahora deben rentabilizar.

Servicios “carrier-class”
Pese a estos beneficios, los operadores de redes metropolitanas dominantes se muestran reacios a desplegar servicios nativos, argumentando que la tecnología de conmutación con nivel de operador no está aún lo suficientemente madura para ello. Por ejemplo, mientras que los tiempos de recuperación ante fallos de SDH son de unas decenas de milisegundos, el sistema de tolerancia a fallos Spanning Tree utilizado en las implementaciones empresariales de Ethernet eleva estos períodos a algo más de 32 segundos, un tiempo inaceptable para un proveedor de servicios.
Precisamente en la resolución de este problema trabaja actualmente Metro Ethernet Forum (MEF), “una de cuyas principales metas es el desarrollo de estándares ‘carrier-class’, según asegura su presidente, Nan Chen. Esta organización fue creada en junio de 2001 con el objetivo de fomentar cualquier iniciativa que pudiera contribuir a acelerar la adopción mundial de esta emergente tecnología, y hoy agrupa a más de sesenta miembros, incluidos proveedores de servicios Ethernet, operadores dominantes con centrales locales y suministradores de equipamiento de red, además de a otros agentes del mercado. En estos momentos, uno de sus principales esfuerzos se orienta al logro de los mismos niveles de disponibilidad y fiabilidad de Sonet/SDH en las redes Metro Ethernet; algo que permitirá, por ejemplo, que la telefonía pueda ser distribuida sin problemas sobre este tipo de infraestructuras.
El pasado cuatro de marzo, Chen fijó para agosto de 2003 el período máximo para la finalización por MEF de dos especificaciones que resultarán clave en el desarrollo de Metro Ethernet; se trata en concreto de las especificaciones Ethernet Line Service (E-Line) y Ethernet LAN Service (E-LAN), respectivamente desarrolladas para aplicaciones punto a punto y multipunto a multipunto en redes de área metropolitana.
Un servicio E-Line permite conectar dos redes en emplazamientos diferentes para crear una única LAN corporativa, mientras que el servicio E-LAN aporta la posibilidad de unir cualquier número de emplazamientos creando un entorno ideal, por ejemplo, para negocios basados en una red de sucursales o con numerosos puntos de venta en una misma localidad, como puede ser el caso de las entidades bancarias o cadenas de distribución de cualquier tipo de producto.
Otro de los logros de MEF es la creación de un estándar de operación, administración y gestión (OAM) que permita monitorizar la globalidad de la red a nivel de operador, así como la definición de una interfaz network-to-network que optimice la gestión del tráfico y garantice al cliente un determinado ancho de banda y un mismo nivel de servicio de extremo a extremo cuando haya de ser cubierto por dos operadores diferentes.

Múltiples aplicaciones
Como se ha dicho, son muchos los atractivos de Metro Ethernet. Quizá uno de los más destacables, según el propio Chen, sea su escalabilidad, ya que permite una asignación de ancho de banda mucho más flexible –desde 1 Mbps hasta 1 Gbps en incrementos de 1 Mbps-; incluso puede ser ajustada bajo demanda por el usuario. Desde la perspectiva del cliente, constituye una tecnología familiar basada en la utilización de hardware de bajo coste que, además, le permite aprovechar el conocimiento ya existente en su organización. Por su parte, Gartner Group estima que un despliegue Ethernet puede resultar hasta un 50% más barato que una infraestructura SDH.
Todas estas ventajas, sin embargo, no deben eclipsar el principal beneficio de Metro Ethernet a largo plazo: su capacidad para abrir las puertas a una amplia y nueva gama de servicios, como el backup off-site seguro, el outsourcing TI sobre Ethernet o la videotelefonía desk-to-desk, entre otras muchas, según apunta Nan Chen. Andreu Casamitjana, director de marketing de Al-Pi telecomunicaciones, operadora española pionera en Europa al ofrecer servicios basados en Ethernet, asegura que cualquier servicio que se puede realizar actualmente en una red local Ethernet puede realizarse a través de la red Ethernet Giganet de Al-Pi.
Su oferta, de hecho, integra en estos momentos, por ejemplo, servicios punto a punto con ancho de banda garantizado, punto-multipunto para redes VPN de Nivel 2 y 3, servicios transparentes de red, y servicios de valor añadido, como firewall o calidades de servicio, así como diversas aplicaciones, incluidos antivirus, videoconferencia, disco duro virtual, etc.
Según Nan Chen, las aplicaciones de Metro Ethernet podrían catalogarse dentro de dos grandes grupos. Unas serían las dirigidas directamente a la empresa, como cuando se integran diferentes oficinas mediante E-Line. El segundo grupo, integrado por aquellas dirigidas a proveedores de telecomunicaciones para la prestación de servicios a clientes empresariales, estaría más en línea con E-LAN, dado que esta especificación facilita la conexión de los diversos puntos a través de los centros de datos de los operadores. Entre estas aplicaciones se encuentran el outsourcing TI, la recuperación ante desastres y el backup de centros de datos, precisamente las que Chen identifica como las “killer applications” de Metro Ethernet.
Para ofrecer un soporte adecuado de todas estas aplicaciones, MEF ha definido un conjunto de atributos de servicios que incluyen interfaz física, parámetros de tráfico, parámetros de rendimiento, clases de servicios (QoS), servicios de entrega de tramas, soporte de etiquetado VLAN, multiplexación de servicio, empaquetado y filtros de seguridad.

Mientras tanto
Pero lo cierto es que, mientras se consigue una infraestructura Metro Ethernet apta para operadores, objetivo que se ve perjudicado por la poca madurez de la tecnología cuando no por un disimulado interés por rentabilizar inversiones ya realizadas, algunos operadores dominantes han optado por ofrecer servicios LAN Ethernet transparentes a 10, 100 y 1000 Mbps sobre arquitecturas ATM/

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