| Artículos | 01 OCT 2001

Llegan las telecomunicaciones gratuitas: la "Parasitic Grid" ataca

Hacia las redes de área de vencindario (NAN)
José Lebeña.
Mientras se gesta la aparición de los servicios 3G, comienzan a surgir grupos que pueden poner en pie de guerra a los operadores de telecomunicaciones inalámbricas. “Parasitic grid”, redes de área de vecindario (NAN- Neigbourhood Area Networks) o movimiento de “redes libres” son tres de los conceptos con los que se intenta definir un movimiento que preconiza las conexiones móviles a Internet gratuitas en áreas metropolitanas.

El movimiento de redes libres nació en la capital del estado de Washington, Seattle, como una organización sin ánimo de lucro cuyo proyecto era desarrollar una red inalámbrica para la comunidad de la capital americana que pusiera el punto final al pago de honorarios a las compañías de telecomunicaciones. Su objetivo principal es, según Matt Westervelt, fundador del movimiento en la costa oeste norteamericana, “construir una red libre y autogestionable con la colaboración de los usuarios”.
La idea original surgió con el propósito de conectar Capitol Hill, barrio de Seattle, y crear una NAN (Neigbourhood Area Network) o red de área de vecindario. Para lograr este objetivo aparece seattlewireless.net, proyecto nacido en junio del pasado año, que vio en Internet un aliado en la herramienta wiki, que permite a los visitantes de una página Web modificar su contenido. Poco a poco el proyecto incrementó su zona de influencia hasta cubrir toda la ciudad y zonas de Puget Sound.
Actualmente, estos movimientos ya se han logrado infiltrarse en varias ciudades de Estados Unidos, entre las que se encuentran Nueva York, San Francisco, Seattle, y Portland. En Europa por el momento ya han comenzado a difundir sus teorías de “zonas metropolitanas con conexiones inalámbricas gratuitas” en la capital británica; también han conseguido llevar estas ideas a Israel. Al frente del movimiento en Londres se encuentra James Stenens, cofundador de Consume.net, nombre con el que se ha dado a conocer el movimiento en Reino Unido. Ante estas incursiones, los operadores de UMTS europeos se encuentran a la expectativa de lo que sucede en el continente americano.

Estándar 801.11b. “Propugnamos la idea de que la gente pueda conectarse sin necesidad de pagar a un proveedor de servicio o a una compañía de telecomunicaciones. No entendemos porqué dos personas tienen que pagar por la transmisión de un fichero”, explica el fundador del movimiento. Hoy por hoy existen diversos proyectos en zonas rurales estadounidenses para crear infraestructuras similares, que en un futuro puedan servir de redes de enlace entre las distintas comunidades, aunque para ver hecha realidad esta idea tendrán que pasar varios años.
La piedra angular de estos movimientos es el estándar 802.11b, diseñado para operar en Ethernet inalámbrico y que funciona en el espectro 2,4Ghz; al tratarse de una tecnología de red de área local (LAN), no precisa licencia de las autoridades regulatorias. Este estándar puede alcanzar una velocidad de 11 Mbps, cinco veces más rápida que la que tienen prevista ofrecer operadores de servicios de tercera generación. La infraestructura de las “Parasitic grid” se centra en la instalación de conexiones en el exterior de los domicilios de los voluntarios que participan en esta iniciativa.
Los usuarios pueden acceder a este tipo de redes mediante dispositivos PCMCIA que utilicen 802.11lb como SymbolSpectrum24, AppleAirport, LucentWirelessCard y CiscoAironet entre otros. Para la transmisión de la señal se utilizan antenas ya existentes en los edificios, y conexiones direccionales para encaminar los sistemas y crear una red de área amplia (WAN) con cobertura metropolitana; es decir, una MAN. En diversos casos las antenas han sido fabricadas por los propios usuarios, quienes las colocan en las ventanas. Para desarrollar esta red se ha utilizado software de redes inalámbricas.

VoIP y otros servicios. Por el momento no existe una predicción fiable del número de usuarios que puede soportar la red NAN, por lo que los precursores de la idea recomiendan utilizar equipos potentes y aumentar las infraestructuras. A través de ella, los usuarios podrán conectar sus dispositivos a una red local mediante múltiples números de acceso. Esta tecnología, gracias al estándar 802.11b, permite trabajar con sistemas de voz sobre IP. Otros servicios que se prestarían desde estas redes sería la distribución de información para servicios urbanos, correo electrónico y servicios de acceso a servicios municipales. En principio, los proveedores de servicios Internet serán los que proporcionen el ancho de banda.
Como es obvio, la implementación de este tipo de redes puede perjudicar a los negocios de los operadores. A pesar de no interferir en las tecnologías de las compañías de telecomunicaciones, la red libre podrá absorber cuota de mercado. Por el momento los operadores no han realizado ninguna declaración sobre el asunto mientras que se limitan a observar la evolución del movimiento.


¿”Parásitos” o visionarios?
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El término “Parasitic grid” fue acuñado por Peter Cochrane, director del departamento de Investigación de los laboratorios de BT y cofundador de Conceptlabs. “Aquellos que han definido nuestra red como un movimiento parásito intentan desacreditarnos –señala Matt Westervelt, fundador del movimiento en la costa oeste americana– Desprestigiar esta idea es una táctica para preservar el negocio de los operadores e ISP tradicionales. Si realmente se quiere hablar de parásitos quizás sea conveniente que los usuarios revisaran los contratos que expenden los operadores de cable”.
Actualmente los proyectos para crear redes de este tipo han aumentado considerablemente tanto en Estados Unidos como en Europa. Previsiblemente durante la próxima primavera estarán operativos varios de estos proyectos en las principales capitales del Viejo Continente. España no quedará al margen del desarrollo de las redes de área de vecindario. En SeattleWireless se confía en que nuestro país pueda tener pronto operativas sus NAN.

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