| Artículos | 01 SEP 2002

La metamorfosis de Internet

Tecnologías Grid
Marta Cabanillas, Joan Masso y Scott Bradner.
Compartición, virtualización y distribución son palabras clave comunes en todos los discursos sobre tecnologías Grid y servicios Web; como comunes empiezan a ser también los protocolos sobre los que ambas propuestas se sustentan (XML, SOAP, UDDI y WSDL). No es casualidad que la lista de los promotores de Grid incluya a los suministradores cuyas estrategias apuestan fuerte por los servicios Web y la virtualización de los recursos, como son Sun Microsystems (Sun ONE y N1), Microsoft (.NET), Hewlett-Packard (Planetary Computing) e IBM (eLiza). De la convergencia de ambos campos surgirá, según muchos, una nueva Internet transformada en plataforma informática universal.

Hasta ahora paralelos, el mundo de las tecnologías Grid y de los servicios Web (Web Services) han encontrado su punto de intersección en las mentes de muchos estrategas tecnológicos, y es precisamente en la confluencia de ambos donde nace lo que muchos gurús consideran nada menos que la transformación de Internet de plataforma de comunicación en plataforma informática global. “Hewlett-Packard considera que Grid es el paso siguiente a Internet como plataforma de comunicación. La Red permitía el acceso a la información y su intercambio, pero no utilizar los recursos informáticos de otros usuarios, mientras que Grid hace posible el uso de los sistemas de cálculo remotos para tareas intensas que requieren capacidades de supercomputación. Cuando se popularice el nuevo modelo surgirá una visión diferente y más interconectada de la informática”, asegura Isidro Cano, Alpha Business Manager de Hewlett-Packard.
Ignacio Martín Santos, director de la división de System Sales para IBM España, tampoco duda en considerar la nueva propuesta como un fenómeno de enormes repercusiones. “Cuando nos referimos a la tecnología Grid, no estamos hablando simplemente de la última estrategia por la que apostamos para abandonarla a los seis meses. Se trata de lo que podríamos denominar el “Gran Reto”. De hecho, es uno de los mayores desafíos que tenemos en la industria TI, un desafío que la comunidad científica viene afrontando durante años. Podemos llamarlo de muy diversas formas, pero en esencia de lo que estamos hablando es de la computación distribuida y, para ello, los retos más importantes son saber cómo manejar recursos dispersos e integrarlos, utilizándolos como si se tratara de un gran entorno virtual”.
Considerada tradicionalmente como un modelo de informática distribuida para la compartición de recursos a través de intranets o entre comunidades virtuales, el principal poder de Grid es quizá su potencial como middleware de integración de organizaciones y sitios dispersos en un todo virtual. Globus Project, organización de estandarización y desarrollo Grid en la que participan un gran número de suministradores –IBM, Sun, HP y Microsoft, entre muchos otros-, actualmente centra sus esfuerzos en añadir nuevas herramientas a su arquitectura OGSA (Open Grid Services Architecture) con el propósito de lograr una mayor integración con tecnologías de servicios Web y J2EE (Java 2 Enterprise Edition), así como un más amplio soporte de bases de datos.

Las dos caras de la moneda
La relación entre ambos ámbitos es de doble sentido. Hasta ahora, el énfasis se ponía en el papel que los Web Services podrían representar como un medio de acceso a Grids a través de portales convirtiendo éstas en un segmento más donde desarrollar la nueva generación de servicios. Pero recientemente han comenzado a levantarse voces que cierran el círculo, proclamando una “Grid de Grids” como el entorno idóneo para el despliegue de servicios Web en su más amplio sentido y para la informática omnipresente (pervasive computing). En un futuro informático global de tales características, los picos de carga serán cada vez más imprevisibles, por lo que una red flexible, capaz de aportar capacidad bajo demanda como si de una utility se tratara adquiere cada vez más la condición de necesidad. Resumiendo, podría decirse que los servicios Web son a las aplicaciones lo que Grid es a la infraestructura subyacente.
Algunos, como Martín Santos, llegan incluso a identificarlos. Aludiendo a la entrada en la empresa de Grid, tradicionalmente circunscrita a los ámbitos científicos y de investigación, Martín Santos considera que “lo que ocurre es que en este espacio se está utilizando una terminología direferente –que, sospecho, cambiará con el tiempo- para describir cómo integrar mejor las aplicaciones entre sí. Se trata de los servicios Web. Así, buena parte de las capacidades que han sacado al mercado compañías como IBM, Microsoft, Oracle y otros, versan sobre la integración de servicios y aplicaciones Web, y tienen el mismo espíritu que la iniciativa Grid: compartir recursos a través de Internet, principalmente aplicaciones”.
Según Donald Ferguson, arquitecto jefe de IBM WebSphere, “una de las cosas que han quedado absolutamente claras en los últimos meses es la sinergia existente entre informática Grid y Web Services. Estos aportarán a las Grids los aspectos de integración de aplicaciones, particularmente a medida que iniciativas como Global Grid evolucionen, pero Grid será el eje de una integración de amplio alcance. Actualmente está evolucionando para convertirse con el tiempo en el middleware y en el sistema operativo que albergará los servicios Web. En ese momento, la Grid tendrá menos que ver con el almacenamiento y los ciclos CPU disponibles, y más con las funcionalidades que ofrecerá en forma de servicios”.
Sin lugar a dudas, un importante paso adelante hacia esta Grid Global fuente de servicios bajo demanda ha sido la arquitectura OGSA de Globus Project, donde la comunidad Grid ha concretado un conjunto de protocolos de acceso a servicios como identidad y seguridad. OGSA utiliza protocolos típicos de Web Services, como XML y WSDL (Web Services Description Language) para expresar contenidos, SOAP (Simple Object Access Protocol) en el envío de mensajes, y UDDI (Universal Description, Discovery and Integration) como tecnología estándar de directorios. Facilitará, además, la creación de servicios Web basados en componentes que unan sitios ubicados en dominios administrativos y empresas diferentes.

El valor de lo virtual
Entre las aplicaciones de Grid se incluyen la utilización de recursos informáticos bajo demanda, el análisis de datos a través de mútliples sitios, la ingeniería colaborativa a través de diversas compañías y la integración de cadenas de suministro, y todo ello basándose en la idea de la virtualización de la tecnología, otra de las tendencias que goza de unanimidad generalizada entre los agentes del mercado. Sun Microsystems, uno de los principales propulsores de los servicios Web a través de su estrategia Sun ONE, dio en febrero unidad a su iniciativa de virtualización integrando sus diversos esfuerzos en esta área bajo el nombre N1, estrategia cuyo grueso descansa precisamente en la combinación de servicios Web e informática grid.
Sentido similar tiene la iniciativa Planetary Computing de Hewlett-Packard y eLiza de IBM. En todas ellas, los diversos elementos de una red informática empiezan a ser vistos naturalmente destinados a trabajar como un todo. Desde este punto de vista, re

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