| Artículos | 01 ABR 2002

Frame Relay sigue vivo

Tags: Servicios
Eva Martín y Juan F. Marcelo.
Como servicio comercial, Frame Relay cuenta ya con más de diez años a sus espaldas, casi ocho en España. No es un periodo demasiado largo, pero los rápidos avances que han experimentado en estos años los servicios de transmisión de datos, con IP en cabeza, llevan a algunos analistas a pronosticar la rápida desaparición de una tecnología que en su momento revolucionó las comunicaciones de las empresas. Sin embargo, sus partidarios apuntan que Frame Relay es en la actualidad un servicio global maduro pero con salud suficiente para continuar creciendo.

Después de muchos años de rodaje entre bastidores, Frame Relay (FR) empezó su andadura comercial en 1991 en Estados Unidos. Muy poco después, Finlandia abría camino en Europa. Por aquel entonces, un puñado de operadores pioneros y unos pocos clientes sibaritas lograban alcanzar la cifra de 120 puertos en todo el mundo. Pero al año siguiente la mayoría de los operadores ya tenían una oferta en el mercado o estaban preparando su lanzamiento.
FR, protocolo orientado a conexión que utiliza paquetes de datos de longitud variable llamados tramas, fue ganando poco a poco aceptación en el mercado como una solución empresarial para redes de datos, gracias a los fuertes ahorros de costes que suponía frente a las líneas alquiladas y las mejores prestaciones que añadía frente a los “viejos” servicios dedicados X.25. Según un reciente estudio de Vertical Systems Group, en 2001 había 1,78 millones de puertos FR en todo el mundo, lo que supone un volumen de ingresos de 14,43 millardos de euros.

Presencia en España
A España FR no llegaría hasta 1994, de la mano de BT Ignite, entonces BT Telecomunicaciones. Telefónica lo lanzaría muy poco después, tras años de pruebas. Luego se fueron sumando otras ofertas. Según un estudio editado en 1998 por Autel (Asociación Española de Usuarios de Telecomunicaciones) en colaboración con Andersen Consulting, en esa época seis compañías ofertaban FR en nuestro país: Telefónica, BT, Cable & Wireless, Telemedia Internacional, Global One y Equant. Otros operadores como IGS o IGR no lo ofrecían directamente, sino como soporte para otros servicios, como acceso a Internet o servicios de información. En aquel entonces, y según dicho estudio, los operadores de servicios FR sólo ofrecían circuitos virtuales permanentes, aunque planeaban proveer pronto circuitos virtuales conmutados.
Según la Comisión del Mercado de las Telecomunicaciones (CMT), en 1998 había instalados en España 119.200 puertos de datos, de los cuales el 71% eran FR; ATM e IP tenían entonces una presencia testimonial que no llegaba a sumar entre ambos el 1%. Sin embargo, un año después, de los 144.832 puertos de datos existentes, sólo el 20% correspondía a FR, un 2,7% a ATM y un 18% a IP. En 2000, FR únicamente conservaba el 12,5% de los 303.389 puertos de datos instalados, mientras que ATM superaba ligeramente el 3% e IP alcanzaba ya el 49%.
Si se analiza el número de puertos instalados, vemos que 1999 fue un año horrible para FR en nuestro país, porque en un solo año decreció un 65,5%. En ese año a sus expensas ATM aumentó el 50% e IP creció seis veces y media. 2000 supuso una cierta recuperación para FR, aunque sólo aumentó un 30 %, mientras que ATM se multiplicó por 1,5 e IP aumentó cuatro veces y media en cuanto a número de puertos.
Ahora bien, si se tienen en cuenta los ingresos en transmisión de datos en España, FR sale mucho más beneficiado. En 1998, consiguió el 25% de los ingresos totales por datos (121 millones de euros), en 1999 el 57% (182 millones de euros), y en 2000 obtuvo el 68% (247 millones de euros). Además, de las tres tecnologías analizadas, FR conserva los mayores ingresos medios por cliente.

Maduro pero sano
Probablemente, todas estas cifras sirvan de argumento para rebatir a los que se atreven a hablar de la muerte de FR. En realidad, los propios operadores coinciden en que se trata de una tecnología madura pero que todavía tiene cuerda para rato. Jazztel no dispone de un servicio FR como tal; de hecho, acaba de presentar su servicio de transmisión de datos Intranet IP. A pesar de ello, Juan Monedero, responsable de Servicios de Datos e IP de Jazztel, no ignora su importancia, aunque cada vez más relativa: “No creo que FR esté muerto. Sin duda es una tecnología que todavía tiene recorrido, pero no puede obviarse el fuerte tirón de los denominados ‘Tdi’. IP probablemente será la alternativa tecnológica que se imponga en un aún indefinido medio plazo.”
En BT Ignite, fuertemente vinculado a esta tecnología desde un primer momento, son más rotundos. Andrés Silvestre, jefe de Línea de Productos de Datos e Internet de la filial española, cree que FR “no está muerto en absoluto. Es el servicio de mayor crecimiento para interconexión de redes de área local (LAN), tanto en España como en mercados más desarrollados como el de Estados Unidos”.
La visión del mercado mundial de Enric Alsina, product manager de Conectividad IP de Cable & Wireless, es distinta. “FR está creciendo en utilización en España, aunque en otros países disminuye su uso. Pero los operadores lo mantendrán como servicio de acceso e incluso a veces en la propia red troncal. Ahora la tendencia es hacia IP, es la moda, pero FR todavía se utiliza”.
Frame Relay sigue siendo una opción idónea para una serie de usos que requieran un ancho de banda garantizado de extremo a extremo. El más típico y habitual es la interconexión de redes LAN: es multiprotocolo y resulta especialmente adecuado para empresas con varias delegaciones. “En general, FR se usa para transmitir todo tipo de tráfico de datos –ocasionalmente también para tráfico de voz– con topología de red en estrella: una sede central a la que se conectan las distintas delegaciones, que no necesitan intercambiar información entre ellas”, señala Rafael Ferreira, Solutions Consultant de Equant. “También puede utilizarse para tráfico tipo ‘legacy’, es decir, tráfico SNA en entorno host IBM y similar. Además se adapta perfectamente al tráfico IP”, añade Enric Alsina. Para Andrés Silvestre, “FR es el mejor soporte para la intranet. Construir una red privada virtual con Frame Relay es la mejor opción actualmente: garantiza anchos de banda, permite la transmisión de múltiples protocolos y está perfectamente adaptada al tráfico IP, además de a SNA e IPX. Asimismo, es una red fiable, segura y privada con circuitos virtuales exclusivos para los datos”.

Ofertas comerciales
La oferta comercial de servicios FR en España es variada. La de BT Ignite tiene cobertura nacional e internacional, y es gestionada de extremo a extremo por la compañía. Hay dos clases de servicio, uno para datos y otro para datos prioritarios sensibles a retardos. También cuenta con tres servicios de respaldo para las conexiones a la red: gestión proactiva, ayuda a los clientes para dimensionar sus redes (capacity planning) y plan de recuperación de desastres. Se incluye, además, un conjunto de facilidades que resuelven de forma integral todas las necesidades de comunicación del cliente, desde el diseño de la solución óptima a su puesta en marcha y posteri

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