| Artículos | 01 ABR 2002

Frame Relay: Novedades en camino

Incluso ahora, cuando todo el ruido mediático se centra en Gigabit Ethernet y las VPN IP, los servicios Frame Relay siguen satisfaciendo las necesidades de telecomunicaciones de un creciente número de empresas. Y las posibilidades aumentan gracias a desarrollos como “Frame Relay to MPLS Interneworking”, “Multilink Frame Relay” y acceso DSL a Frame Relay.

Una década después de su aparición, alrededor de 37.000 empresas de todo el mundo siguen confiando en Frame Relay (FR). ¿La razón? Está siendo capaz de evolucionar al mismo ritmo que lo hacen las necesidades corporativas. Según Mike Walsh, presidente de Frame Relay Forum y director de Desarrollo de Mercado de Nortel Networks, esta tecnología se mantiene aún hoy gracias a la aparición de nuevas opciones más veloces y flexibles.
Un ejemplo de la evolución de FR es que ahora los usuarios pueden establecer redes de este tipo totalmente malladas y a un precio más competitivo. Varios operadores y proveedores de servicios ya están ofreciendo servicios Frame Relay basados en MPLS (Multi-Protocol Label Switching) que permiten a los usuarios crear redes totalmente malladas, sin necesidad de cambiar las conexiones ya desplegadas.
Si bien con los servicios Frame Relay convencional también es posible montar redes totalmente malladas, el precio generalmente resulta prohibitivo. Establecer conexiones punto a punto dedicadas entre todos los emplazamientos de la red no está al alcance de todas las empresas. Ahora, los servicios FR en MPLS permiten a los usuarios acceder a todos los sitios de la red desde cualquier otro punto sin necesidad de pasar por un emplazamiento central. Para muchos expertos, estos nuevos servicios basados en IP son claves para el futuro desarrollo de esta tecnología, ya que proporciona un modo óptimo de ampliar su conectividad. Y son muchos también los que coinciden en pronosticarles una gran demanda durante los próximos cinco años.

Nuevas especificaciones
Frame Relay Forum está trabajando, entre otras muchas cosas, en la definición de un “acuerdo de implementación” que permita a fabricantes y operadores hacer convivir estrechamente a FR y MPLS. La especificación, denominada Frame Relay to MPLS Internetworking, soportará encapsulación de tramas sobre MPLS.
Junto a la disponibilidad de nuevas opciones más flexibles, los usuarios pueden ahora contratar mayores velocidades, rompiendo la idea tan generalizada como infundada de que FR es esencialmente un servicio de baja capacidad, cuando en realidad la tecnología puede soportar velocidades de transmisión ópticas. De hecho, la especificación técnica podrá llegar a soportar 622 Mbps cuando el mercado lo demande.
Multilink Frame Relay ofrece a los usuarios la posibilidad de ir añadiendo incrementos de 2 Mbps en función de sus necesidades. Se trata de un acuerdo de implementación que permite adoptar múltiples conexiones T-1/E-1 a medida que aumenta la necesidad de dotarse de mayores anchos de banda.
Incluso antes de aparecer Multilink Frame Relay, las empresas podían optar por Frame Relay to ATM Internetworking, especificación en la que trabajaron conjuntamente Frame Relay Forum y ATM Forum para que los usuarios pudieran interoperar redes híbridas, aprovechando las grandes capacidades de ATM. Durante algún tiempo, fue la única opción disponible para aquellas empresas que necesitaban 45 Mbps o más en sus centros de datos o en sus sedes centrales, pero sólo velocidades fraccionales de E-1 en el resto de sus oficinas y delegaciones.
Con todo, los usuarios de FR que justo ahora comienzan a darse cuenta de la necesidad de dotarse de mayores velocidades pueden permanecer en un entorno FR puro añadiendo múltiples conexiones E-1, como ya se ha comentado, e incluso una conexión E-3 (34 Mbps). Son muchos los proveedores de servicios que ya ofrecen estas velocidades, y, según la consultora Vertical Systems, seguirá aumentando este tipo de ofertas durante los próximos tres años.
Del 1,2 millones de puertos FR contabilizados a finales de 2000, sólo el 37% eran E-1/T-1 fraccionales o superiores, tasa que podría ascender al 47% a finales de 2004, lo que representa un crecimiento anual compuesto del 20%. Los servicios FR a velocidades inferiores (típicamente 64 Kbps) sólo se incrementarán en un 8% durante el mismo periodo.

Nuevos accesos
La cuestión de los costes está despertando mucho interés por nuevas opciones de acceso a los servicios FR. Las VPN basadas en Internet se ven a menudo como uno de los principales competidores a los servicios FR, debido a que el acceso se basa en marcación, DSL o cablemódem, opciones más baratas que las conexiones FR dedicadas. Sin embargo, pese a que el actual momento económico no ha propiciado precisamente esta posibilidad, hay operadores que están explorando opciones de acceso DSL o cablemódem a FR.
Finalmente, FR ha de vérselas también con los incipientes servicios Gigabit Ethernet, que ofrecen conectividad local de bajo coste. Es una atractiva posibilidad que habrá que ir mejorando, pero no hay que olvidar que FR ya proporciona larga distancia, fiabilidad y una tecnología muy probada.
En definitiva, sin restar méritos y posibilidades a otras opciones, y aunque el marketing se haya olvidado de esta tecnología, FR tiene unos precios adecuados y en constante bajada y permite a los clientes interconectar emplazamientos remotos y hacer crecer sus redes incrementalmente. Se viene hablando desde hace mucho tiempo de que la llegada de nuevos servicios hundirá a FR; puede ser, pero eso todavía no ha sucedido. Según datos aportados por Network World, sólo el 3% de más de 500 usuarios FR de Estados Unidos encuestados se han pasado a VPN IP.

Comunicaciones World, en colaboración con Network World

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