| Artículos | 01 ABR 2004

El "próximo EDI"

El “próximo EDI” sacará partido de las nuevas tecnologías Internet para, en algunos casos, modificar su mecanismo de transporte, y, en otros, cambiar radicalmente su propia concepción. Dos estándares, llamados a colisionar en algún momento, lo harán posible: AS2 y ebXML.

Cada vez son más las empresas que soportan sus transacciones comerciales electrónicas mediante una combinación de nuevos y viejos estándares. La parte más antigua de este híbrido tecnológico es el formato de datos, el bien conocido EDI (Electronic Data Interchange), utilizado durante muchos años para procesar electrónicamente facturas, órdenes y pedidos. De hecho, EDI lleva más de 20 años como método estandarizado de transmisión de documentos mercantiles entre socios comerciales.
Lo nuevo de este modelo híbrido de B2B es el mecanismo de transporte, que, a diferencia del EDI tradicional, no es una red de valor añadido (VAN) de un operador o proveedor de servicios sino la propia Internet. De este modo, EDI sobre Internet no sólo elimina la dependencia de las empresas respecto de redes de terceros, sino que además, y como consecuencia, reduce los costes y simplifica la implementación del sistema de transacciones B2B entre socios. Esto explica que mientras el crecimiento del tráfico EDI convencional se mantiene plano, el de este tipo de transacciones por Internet crece, según Meta Group, a ritmos anuales del 50 al 60%. En respuesta a esta creciente demanda, son varios los proveedores de servicios –tanto de nueva creación como los ya establecidos– que ya ofrecen software específico e Internet EDI en régimen de hospedaje.

AS2: la transición
El primer atractivo de Internet EDI reside en que, al hacer innecesaria la presencia de una VAN de terceros y los consecuentes cargos por su uso, hace factible la adopción de EDI por las pequeñas empresas, que no disponen de infraestructuras TI sofisticadas. Mientras que el EDI convencional requiere que cada socio comercial instale un software específico, normalmente propietario y complejo, el basado en Internet permite a las empresas realizar transacciones mediante un simple navegador Web o un software cliente muy básico.
Una ventaja añadida es que permite a las organizaciones mantener simultáneamente los dos métodos EDI, dejando a una parte de los socios operar a través de Internet si es su deseo mientras que el resto sigue trabajando con sus conexiones propietarias. Esta posibilidad resulta muy adecuada para migrar paulatinamente a los nuevos sistemas a un grupo amplio y heterogéneo de empresas, cada una con sus propios tiempos y necesidades.
Uno de los estándares que hacen posible EDI por Internet es Applicability Statement 2 (AS2). Se trata de una especificación en estado de borrador que describe el modo de crear conexiones y mecanismos de transporte seguros para intercambiar ficheros EDI a través de Internet. AS2 aporta la seguridad necesaria para transportar paquetes HTTP mediante encriptación de datos y firma digital. Asimismo, gracias a un sistema de no repudiación basado en recibos, garantiza que el receptor recibió una determinada transacción en un cierta fecha y hora, y procedente de un emisor legítimo para enviarla.
La especificación AS2 ha sido desarrollada por el grupo de trabajo EDI over the Internet (EDIINT) del IETF (Internet Engineering Task Force), formado en 1996. Su predecesor, la especificación AS1, detalla el modo en que las aplicaciones han de intercambiar con seguridad mensajes comerciales por Internet usando Simple Mail Transfer Protocol (SMTP). AS2, sin embargo, aunque se basa en los estándares referenciados en su antecesor, define el modo de utilizar HTTP en vez de SMTP como mecanismo de transporte.
Sin embargo, según los expertos, el estándar todavía ha de madurar, especialmente en algunas áreas, como la gestión de buena parte de los parámetros de seguridad y la información que han de intercambiarse los socios comerciales. Ahora, por ejemplo, cada fabricante ofrece su propia manera de intercambiar los certificados de clave pública, ya que este aspecto no fue especificado en el borrador de la norma (se puede obtener una visión en detalle de AS2 en www.ipnetsolutions.com/download/pdf/as1_as2.pdf).

EbXML: la revolución
Pero los límites de AS2 no terminan en los actuales formatos de EDI, y, según los expertos, podría acabar transportando formatos basados en XML. Y es aquí donde el estándar de IETF entra en colisión con EbXML (Electronic Business using eXtensible Markup Language), norma basada en XML que, desde 1999, cuenta con el apoyo de UN/CEFACT y OASIS (Organization for the Advancement of Structured Information Standards). Se trata de un conjunto modular de especificaciones que permite a todo tipo de empresas hacer negocios por Internet, intercambiar mensajes comerciales y definir y registrar procesos de negocio (en ebXML.org se puede conseguir una visión detallada del estándar)
Como EDI, ebXML soporta de un modo securizado diferentes tipos de transacciones, como facturas, ordenes de compras y recibos. Pero, a diferencia de EDI, ebXML está diseñado específicamente para entornos Web y trabaja en sintonía con estándares de servicios Web como Simple Object Access Protocol (SOAP). Para David Webber, consultor independiente que preside el comité técnico Content Assembly for ebXML de OASIS, “aunque AS2 y las transacciones EDI por Internet tienen ahora una oportunidad en estos momentos de transición, el verdadero cambio vendrá con XML y ebXML. Y las iniciativas por fusionar ebXML y los servicios Web podrían ayudar a potenciar su adopción”, hasta ahora muy limitada en Estados Unidos, aunque con cierta presencia en Europa y Asia.
Como explica Webber, los desarrolladores de ebXML están cooperando con los comités de estándares de servicios Web de OASIS para integrar ambos entornos tecnológicos. Así, por ejemplo, una iniciativa de esta organización utiliza algunos principios de la norma para desarrollar Web Services Reliable Messaging. Es de esperar, por tanto, que, durante los próximos años, ebXML incorpore o interopere con diversos elementos de la pila de estándares de servicios Web.

Lenta penetración
Uno de los principales obstáculos que han impedido hasta ahora el amplio respaldo de ebXML es, según Gartner, su naturaleza inacabada: la consultora estima que aún quedan por completar alrededor de la mitad de sus especificaciones. Quizá por ello carece de un amplio soporte por parte de los fabricantes, lo que, como es lógico, también juega en su contra. La situación, sin embargo, podría cambiar ahora, tras la reciente adopción del estándar por el Departamento de Defensa de Estados Unidos como la base de sus transacciones B2B. Como es habitual con el resto de tecnologías, el éxito en aquel país asegura en buena medida el éxito en el resto del mundo.
Los expertos coinciden en que el gran espaldarazo dado por el Departamento de Defensa estadounidense a ebXML acelerará críticamente la consolidación del estándar como la base de lo que se ha dado en llamar el “próximo EDI”. Aunque la decisión del Departamento de Defensa afecta exclusivamente a su portal de e-procurement, EMALL, que procesa de 3 a 4 millones de dólares de ventas por semana frente a los 24.000 millones que la Defense Logistics Agenc

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