| Artículos | 01 ENE 1998

El futuro de los nuevos "clientes ligeros"

Estudio de Ovum

Muchas organizaciones están comenzando a cuestionar la conveniencia de adoptar PC como los puntos de acceso universales a las intranets y las aplicaciones de negocios, en una lenta toma de conciencia de los costes ocultos que suponen las implementaciones cliente/servidor. Otros, felices con el modelo host-terminal, ven los PC como una simple opción de reemplazo, cara y sobreespecificada, de los terminales.

En 1996, un nuevo tipo de dispositivos cliente comenzó a debatirse a escala general: el network computer (NC). Tal dispositivo fue presentado como una combinación de la capacidad gráfica y la inteligencia del PC, y de la simplicidad y gestionabilidad de los terminales. Y la imaginación de los responsables de las empresas comenzó a dispararse: algunas organizaciones ya han decidido que en el futuro se producirá la supremacía de Java y creen que necesitarán los NC para soportarlo.

Sin embargo, los responsables de la mayoría de las empresas son completamente indiferentes a Java. Lo que realmente buscan es conseguir la manera de que sus PC actuales resulten más fáciles de gestionar y obtener otro tipo de dispositivos capaces de soportar a los usuarios de aplicaciones basadas en host; es más, lo que verdaderamente desean es que la mayoría de sus usuarios, con independencia del dispositivo cliente del que dispongan, tengan acceso a la intranet de la compañía y a algunas aplicaciones Windows.


Mensajes de marketing
Durante los últimos meses, los mensajes del marketing sobre el nuevo hardware de sobremesa, los llamadas thin clients o ?clientes ligeros?, se han centrado en los NC y los netPC. Sin embargo, el tipo de hardware de sobremesa que tendrá más éxito en los próximos cinco años será el orientado específicamente a Windows. El PC continuará siendo el protagonista de los escritorios de las empresas, pero en el mercado de gama baja dominarán los ?terminales Windows?, máquinas de sobremesa dedicadas exclusivamente a mostrar aplicaciones Windows, con la ayuda y la gestión de servidores NT, de los que son totalmente dependientes. Los terminales Windows son auténticos clientes ligeros, es decir, carecen de procesamiento local; y, además, gracias a su asociación con el sistema operativo de Microsoft, ofrecen una gran riqueza de prestaciones.

Uno de los principales factores de desarrollo de este tipo de terminales se encuentra en las inversiones ya realizadas por las empresas en aplicaciones Windows y servidores NT. Su éxito, por tanto, vendrá dado por su capacidad para ofrecer lo que las corporaciones están demandando para completar la utilización de los PC: una sobremesa barata, fácil de gestionar y orientada a Windows.

Irónicamente, el debate creado en torno a los NC, iniciado por Larry Elison, fundador de Oracle, está catalizando la consolidación de Windows. Microsoft, Intel y otros fabricantes han acabado por sentirse aludidos por las críticas al PC con que se ha venido aderezando la defensa del NC, y están trabajando para desarrollar y suministrar clientes más ?ligeros? que el ordenador personal convencional. En consecuencia, el mercado ha comenzado a demandar hardware de sobremesa más gestionable y barato, pero, a la vez, parace decidido a seguir fiel a Windows y Microsoft. Como resultado, el debate sobre NC conseguirá incluso una mayor penetración del software Windows en las grandes organizaciones.

El dominio de los terminales Windows también pone en entredicho algunas conclusiones precipitadas que han visto en los clientes ligeros el factor que encabezará la tendencia hacia un modelo de coste de propiedad más bajo. Aún admitiendo esto, no parece que los ahorros a tan largo plazo que puede suponer conseguir menores costes de gestión de los diferentes tipos de hardware sean el factor más importante que determine la futura evolución del mercado de clientes ligeros, sino las inversiones en software de aplicaciones, tanto las ya realizadas como las planeadas para el futuro. La cuestión verdaderamente crítica es la conveniencia, fiabilidad y gestionabilidad del hardware de sobremesa que se adapte a las inversiones en aplicaciones ya planificadas.

En realidad, existe una gran equivocación sobre los NC. Muchos usuarios creen, equivocadamente, que se tratan de clientes ligeros sin capacidad de procesamiento, cuando en realidad, aunque no disponen de almacenamiento local de datos, están diseñados para soportar procesamiento Java local, por lo que han de contar con procesadores de gran potencia y de 32 a 64 megas de memoria. Además, habrán de ser actualizados según aparezcan las sucesivas generaciones de aplicaciones Java. Hasta que Java se estabilice y el software de aplicación madure, el ciclo de actualización de Java podría producirse cada seis meses.


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Las nuevas opciones de sobremesa
En los últimos tiempos, el mercado de hardware de sobremesa se ha vuelto confuso y caótico. Existen ahora múltiples opciones disponibles; de hecho, el mercado se está moviendo más rápido de lo que los usuarios pueden asumir. Los términos cliente ligero, NC y NetPC son usados indistintamente para referirse a un nuevo tipo de hardware de sobremesa orientado a la red, centrado en el servidor y que no requiere actualización. Sin embargo, sus funcionalidades varían en gran medida, e, incluso, algunos siguen necesitando ser actualizados.

Para comprender el mercado es necesario conocer antes los diferentes tipos de nuevos clientes y sus características.

circulo_negro.gif Han sido diseñados para soportar el procesamiento local de las aplicaciones Java, y esto es, precisamente, lo que les hace distintos del resto. JavaStation Desktop Tower de Sun y Network Station 1000 de IBM son ejemplos de NC. Ambos productos serán lanzados en 1998.

circulo_negro.gif Difieren de los PC convencionales en que son de tamaño más pequeño, administración centralizada, cuentan con disquetera o CD-ROM opcional y vienen preparados para trabajar en red. Ejemplos de NetPC son los modelos Compaq Deskpro 4000N, Net Vectra de Hewlett-Packard y Scenic Pro Net de Siemens Nixdorf.

circulo_negro.gif Se confunden a menudo con los NC, pero, a diferencia de éstos, no pueden soportar procesamiento local de aplicaciones Java. En su lugar, ofrecen acceso a aplicaciones orientadas al servidor (incluyendo las aplicaciones Java) mediante un navegador. En estos clientes, en el hardware sólo residen el sistema operativo local y el navegador. Este incorpora, además, software de emulación de terminal y un cliente ICA (Independent Computing Architecture), protocolo de red de Citrix. Son terminales intranets los equipos IBM Network Station Series 100 y 300, Wyse Internet Terminal, Neoware @workStation Prima, Tektronix NC200 Seris y NCD Explora.

circulo_negro.gif Estas sobremesas no soportan almacenamiento ni procesamiento local y sólo se ocupan de operar en un entorno centrado e

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