| Artículos | 01 MAR 2003

Caching de contenidos

Yolanda Lamilla.
El crecimiento del tráfico en Internet y en las redes de empresa, las intranets, ha sido extraordinario en los últimos años. Si en 2001 el número de usuarios de Internet ascendía a 523 millones, las previsiones de IDC para el año 2005 apuntan a cifras que prácticamente duplican las actuales tanto en Internet como en las intranets. Mejorar la experiencia de estos usuarios en el acceso a los contenidos que residen en los servidores web es todo un reto, pues los anchos de banda de los que disponen son, en general, muy limitados y su incremento supone un coste excesivo.
La incorporación de cachés de contenidos a la infraestructura de red ya existente permite acelerar la respuesta a los usuarios, ya que desde ellos mismos se realiza la entrega de dichos contenidos; optimizar la utilización del ancho de banda en los enlaces que comunican a los usuarios con los servidores web origen, mediante la descarga previa de los contenidos a las cachés; liberar recursos de los servidores web origen, ya que parte de las peticiones de los usuarios son servidas directamente desde las cachés.

Modelos de funcionamiento
Las cachés, en su modo de funcionamiento básico, almacenan contenidos estáticos (objetos de tipo GIFs, JPGs, etc), una vez que esta información ha sido solicitada por un primer usuario. Existen tres modelos de funcionamiento: cachés en modo proxy, cachés en modo transparente y cachés en modo inverso. La utilización de cachés en modo proxy implica tal configuración en los navegadores web de los usuarios, lo que puede eliminarse instalando cachés en modo transparente.
Cisco Systems ha desarrollado un protocolo de comunicación entre las cachés en modo transparente y los routers o conmutadores de Nivel 3 que se denomina WCCP (Web Cache Communications o Control Protocol). El proceso es el siguiente: un usuario solicita el acceso a una página web; el router intercepta la petición y determina si debe redirigir transparentemente la petición a la caché; si la caché no dispone de una copia del contenido, descarga el contenido desde el servidor origen y lo almacena internamente; la caché responde al usuario; cualquier solicitud posterior de este mismo contenido será servido desde el almacenamiento local de la caché.
Si no es posible la activación de WCCP en la red, se pueden utilizar cachés en modo transparente mediante la incorporación de un conmutador de Nivel 4 que intercepte las peticiones de los usuarios y las envíe a las cachés.
Las cachés en modo inverso se ubican normalmente en los centros de proceso de datos donde se proporciona el servicio web. Estas cachés responden a los usuarios que acceden a contenidos estáticos, aumentando el rendimiento del sitio web, ya que los recursos de sus servidores se pueden dedicar a procesar peticiones de tipo dinámico. Esta solución requiere la activación de WCCP en los routers que se encuentran en el camino de acceso hacia los servidores. La presencia o adición de un conmutador de Nivel 5 permite, igualmente, el análisis del tráfico que llega al sitio web y la redirección o no del mismo a las cachés.
Normalmente, las cachés permiten copiar contenidos, previamente a cualquier solicitud de los mismos. Así, incluso el primer usuario que accede a esas páginas, ya almacenadas en la caché, se beneficiará de la rapidez de acceso. Esta posibilidad atribuye a las cachés tareas propias de la solución de distribución de contenidos. La diferencia principal entre la solución de caching y la de distribución de contenidos radica en la presencia de un gestor centralizado, desde el que se definen las políticas de distribución de ficheros hacia las cachés de contenidos remotas. La incorporación a la red de soluciones de caching y/o distribución de contenidos permite mejorar la experiencia en el acceso a los contenidos y optimizar el rendimiento de los sitios web a los que se conectan los usuarios.

Yolanda Lamilla
Consulting System Engineer de Cisco Systems Spain

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