| Artículos | 01 NOV 2001

802.11b: nuevas oportunidades de negocio en espacios públicos

José Antelo.
Las redes de datos inalámbricas llevan más de diez años en el mercado, durante los cuales se han caracterizado por sus altos precios, su bajo rendimiento y por su orientación a soluciones temporales en espacios privados con características muy particulares. Sin embargo esta situación está cambiando con la aprobación a finales de 1999 del estándar conocido como 802.11b, que abre la posibilidad de su utilización en espacios públicos.

El desarrollo de negocios mediante el empleo de tecnología 802.11b se basa en la aparición de un nuevo tipo de operador que despliega redes inalámbricas en lugares como centros de convenciones, aeropuertos y campus universitarios, entre otros. Este operador forma parte de un ecosistema donde otros elementos como ISPs, proveedores de contenidos especializados, administradores de hoteles y aeropuertos, por mencionar los más relevantes, juegan roles fundamentales.
En la figura se muestra un esquema general de lo que es el despliegue de una solución 802.11b para prestar servicio en un aeropuerto. Esta solución se construye en torno a unos transreceptores denominados Puntos de Acceso, los cuales manejan un grupo de estaciones terminales (típicamente ordenadores portátiles) dotadas de tarjetas compatibles con el estándar. Cada punto de acceso tiene un área de cobertura que depende como en todo sistema de radio de las características de propagación del medio (materiales de las paredes, obstrucciones, etc.). En general, en espacio libre es posible alcanzar hasta 100 metros a la máxima capacidad de transmisión del sistema. Estos puntos de acceso se conectan a la red Ethernet fija mediante concentradores o conmutadores, punto a partir del cual la arquitectura es prácticamente idéntica a cualquier red de ese tipo.
No obstante, hay dos elementos claves a destacar. En primer lugar, el servidor de Gestión de Servicios, encargado de todo el proceso de provisionamiento de los mismos (incluyendo acceso, autenticación y tarificación), el cual se encuentra usualmente conectado a los sistemas existentes de gestión de la propiedad (sistemas de gestión hotelera, de tiendas, clubes, etc.), empleando para ello alguno de los protocolos más comunes (Bell HOBIC, Fidelio, etc.) o adaptaciones particulares en caso de ser requeridas. Y en segundo lugar los servidores de contenidos especializados que, con su oferta de entretenimiento (juegos, videos, música, etc.) e información personalizada, constituyen una importante fuente de ingresos complementarios para el operador de estas redes. Ambos constituyen el corazón del negocio y el elemento que permite crear diferenciaciones importantes entre diversos despliegues de redes.
En definitiva, se trata de un negocio específico dirigido a quienes están dispuestos a pagar por un servicio útil y de calidad, beneficiando a:
- El usuario del servicio, que consigue acceso a Internet y a contenidos de calidad e interés en forma muy práctica aún cuando se encuentra desplazado.
- El dueño o administrador del espacio, que gana prestigio, se diferencia de la competencia e incluso incrementa sus ingresos.
- El operador que puede prestar un servicio único: acuerdos con aeropuertos, cadenas de hoteles, etc.
- El integrador de redes que como Soluziona Telecomunicaciones diseña, instala y mantiene infraestructuras de este tipo.

MODELO DE NEGOCIO
Diversas consultoras coinciden en que las compañías exitosas en el mercado inalámbrico serán aquellas que sean capaces de cobrar al usuario por los contenidos demandados. Los operadores actuales de redes 802.11b han optado por un esquema mixto, cargo por tiempo de uso para el acceso a Internet y cargo por los contenidos provistos por el propio operador y/o sus asociados (juegos, videos, música, etc.). En cuanto al modelo de pago, se trabajan los clásicos sistemas de pre-pago y post-pago (contrato).
Respecto a las cifras actualmente en el mercado norteamericano un minuto en el esquema pre-pagado cuesta del orden de las 30 pesetas, mientras que en el caso de post-pago ronda las 14, e incluso menos en paquetes de uso ilimitado.
Tal como ocurre en el mercado de la telefonía móvil, es común aplicar subsidios al equipo del usuario, encontrándose paquetes con PC Cards por menos de 14.000 pesetas. Mención aparte merecen los ingresos por los contenidos locales (juegos, música, videos, etc.), que muestran un altísimo potencial como fuente de ingresos complementarios.

LOS PRÓXIMOS AÑOS
La evolución de la tecnología continúa de forma acelerada y, como es común, no necesariamente convergente en torno a estándares únicos. Por un lado se encuentra la iniciativa IEEE 802.11a, que promete velocidades de hasta 54 Mbps, y por otro la iniciativa HIPERLAN (HIgh PERformance Radio LAN), con velocidades desde 20 hasta 155 Mbps. De este último, existen cuatro versiones diferentes conocidas como Tipo 1, Tipo 2, HiperAccess e HiperLink, con capacidades y aplicaciones distintas. ¿Cuál de ellas triunfará? Aunque difícil de preverlo en este momento, probablemente más de una, dado que podrán identificarse aplicaciones diferentes para cada una de ellas.
Lo que sí parece estar claro es que la tendencia de crecimiento del sector inalámbrico tendrá cada vez menos limitaciones debidas a la tecnología de base y cada vez mayor cobertura en todos los espacios de la vida diaria. Por tanto, es previsible que a medio plazo se cuente con accesos globales a redes del tipo 802.11, donde una única suscripción garantizará el disfrute de contenidos de cada vez mayor calidad en miles de espacios de uso público en todo el mundo.

José Antelo Mariño
jantelo@soluziona.com
Consultor Senior de SOLUZIONA telecomunicaciones

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